Es fácil mirar hacia atrás en la discografía de Radiohead y ver el alcance de sus logros como inevitable. En retrospectiva, la banda ha tenido una carrera casi perfecta: inicialmente atrajo la atención generalizada con “Creep”, muy amado y muy difamado, y un álbum debut exitoso en gran parte en deuda con el grunge y las bandas de indie rock de los 80 como movimiento rápido del ojo y Pixies y luego convertirse en queridos críticos, desafiándose a sí mismos a estirar su sonido para abarcar nuevas ideas musicales. Muchos ven su producción hasta Kid A de 2000 como el equivalente de carrera musical de un meme de expansión mental. The Bends fue el álbum que obligó a críticos y oyentes por igual a tomarlos en serio; en cierto sentido, fue el comienzo de Radiohead tal como los conocemos hoy. Sin embargo, por inevitable que parezca en retrospectiva, era todo menos en ese momento.

Una de mis anécdotas favoritas sobre la creación de The Bends destaca el hecho importante de que en este momento de sus carreras, Radiohead eran veinteañeros, maravillas de un solo éxito que no sabían lo que estaban haciendo. En realidad, es la historia detrás de la portada del álbum, ahora icónica, la primera que Stanley Donwood, quien ha estado involucrado en todas las cosas que Radiohead ha hecho desde entonces para la banda.

Thom Yorke y Donwood se conocieron en la Universidad de Exeter, ambos estudiando arte y literatura. Donwood colaboró ​​por primera vez con Radiohead en la portada del sencillo de 1994 “My Iron Lung”, que luego aparecería en The Bends. Inspirados por ese sencillo, Yorke y Donwood, dos niños con una cámara de video de la vieja escuela, fueron a un hospital para obtener imágenes de un pulmón de hierro, que, según Donwood, resultó ser “poco interesante de ver”. Encontraron un tema más interesante en forma de maniquí de RCP. Después de grabar el metraje, lo reprodujeron en un televisor y fotografiaron la pantalla, creando las variaciones granuladas y brillantes en el color que ves en la portada.

Me gusta esta historia porque muestra un lado de Radiohead que socava la mística generada a lo largo de los años por la adulación crítica de la banda, la influencia de gran alcance y la exploración de sonidos experimentales cada vez más insulares en lanzamientos posteriores. The Bends nos muestra a un grupo de artistas jóvenes que todavía lo están descubriendo, cansados ​​desde el principio por la inesperada fama, arrojando ideas contra la pared para ver qué funciona. Vemos este proceso de creación como descubrimiento en la historia detrás de la portada del álbum, así como en el registro en sí.

Esta necesidad de experimentar surgió tanto de la juventud y la inexperiencia como de la desesperación. El éxito de “Creep” le pasó factura a la banda. Antes de que tuvieran la oportunidad de descubrir quiénes eran para sí mismos, innumerables oyentes ya los habían puesto en una caja: eran derivados, eran una maravilla de un solo éxito, definida por una sola canción al comienzo de su carrera. Después de un set cancelado, Thom Yorke le dijo a NME: “Físicamente, estoy completamente jodido y mentalmente he tenido suficiente”, y el sello discográfico de la banda los golpeó con un ultimátum. Aunque muchos han llegado a admirar a Radiohead por su consistencia, en el período previo a The Bends, cada vez era menos claro si la banda tenía un futuro en absoluto.

Cuando se lanzó la canción “Planet Telex” como un single dividido con “High and Dry”, señaló hacia el futuro, pero nadie, tal vez ni siquiera Radiohead, lo sabía aún. Los bucles, los teclados, el estudio florece, el tono brillante y las letras abstractas; todo, en retrospectiva, apunta al futuro de la banda. Es difícil escuchar “Planet Telex”, y gran parte de The Bends en general, sin pensar a dónde iría la banda desde allí, sin escuchar los comentarios de OK Computer y la frialdad sintética de Kid A. Ese single de apertura no parece nada Pablo Honey. Es fácil ver en qué banda se estaba convirtiendo Radiohead, pero el proceso creativo ciertamente no fue tan claro como parece ahora. Hubo una casualidad en la forma en que esta canción se unió. La historia dice que la banda estableció ese disco en una noche, después de una noche de bebida. Thom Yorke estaba tendido en el suelo mientras grababa las voces (en una toma). E iban a llamar a la canción “Planet Xerox” antes de darse cuenta de que era una marca registrada. Todavía eran jóvenes, no estaban acostumbrados a la fama, pero tenían algo que demostrar, y estaban escupiendo, siguiendo sus impulsos e inspiraciones para obtener resultados realmente emocionantes.

Una cosa de la que estaban seguros era que no querían crear un segundo Pablo Honey. Aunque The Bends todavía tiene la influencia del grunge y el indie rock de los 80, musicalmente fue un salto masivo. La interpretación de la guitarra se volvió más compleja y mercurial, oscilando entre rasgueos plácidos y frenéticos frenéticos. Vemos esta dualidad en una canción como “Nice Dream” que comienza con acordes y letras de canciones de Yorke antes de ser expandida y complicada por Johnny Greenwood y Ed O’Brien. Puedes escuchar esta tendencia a arruinar (en el buen sentido) una canción sencilla en todo el disco, particularmente en pistas como “My Iron Lung”, que deliberadamente ignora las limitaciones de una canción como “Creep”.

La influencia de Greenwood (particularmente sus arreglos de cuerdas, que por cierto están en todo el álbum más reciente de la banda, A Moon Shaped Pool) se hizo más pronunciada. Y The Bends vio la entrada de Nigel Godrich, el antiguo productor de la banda y sexto miembro de facto, que hizo ingeniería para el disco y produjo “Black Star”, que podría haber sido una canción más sencilla si no estuviera impregnada de tal amenaza y energía inquieta. Esta energía inquieta impregna el registro.

En The Bends, Radiohead no estaba contento: ser otra banda de Britpop, ser una maravilla de un solo éxito, ser lo que fueron el año pasado, el mes pasado y el último minuto. Irónicamente, esa inquietud ha sido un factor importante en la consistencia de la banda a lo largo de los años: una falta de voluntad para establecerse y continuar haciendo la música que siempre han hecho. Su constante reinvención ha dado la ilusión de consistencia e inevitabilidad, pero fue el deseo frenético de la banda por descubrir, por probar cosas nuevas, lo que los ha convertido en la banda que son hoy. Como Thom Yorke dijo poco después del lanzamiento de Kid A: “Las mejores cosas son a menudo las que van a algún lugar que no esperabas”.

Pistas esenciales: “Planet Telex”, “Árboles de plástico falsos” y “Street Spirit (Fade Out)”

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