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La música nos permite sentir una variedad de emociones y es uno de los aspectos universales de la experiencia humana. Puede ser la causa de la risa o la razón de la tristeza momentánea. Despierta buenos recuerdos y sirve como una marca de tiempo de los puntos más importantes de nuestras vidas. La industria de la música está cambiando para siempre, e incluso los artistas más hábiles pueden desvanecerse en la oscuridad si no se adaptan. Los músicos van y vienen, pero de vez en cuando, el universo nos otorga un talento generacional: alguien con el potencial de restablecer el status quo. Pocos artistas pueden encontrar ese raro equilibrio de éxito crítico y comercial en cualquier momento de su carrera, especialmente en su primer esfuerzo. El álbum debut homónimo de Whitney Houston en 1985 superó las expectativas y la ayudó a alcanzar alturas inconmensurables como solista.

Whitney Houston no solo pasó 14 semanas no consecutivas en la cima del Billboard 200, sino que también sirvió como una introducción a un artista que exhibía una habilidad vocal que era nada menos que perfección. La creación de este álbum comenzó tres años antes en Manhattan, Nueva York, en la discoteca Seventh Avenue South. El oído profético de A & R Gerry Griffith de Arista Records, junto con la cuidadosa curaduría del legendario productor y ejecutivo Clive Davis, ayudaron a elaborar un álbum que atravesara la línea entre los géneros de R&B y música pop. Inicialmente, Davis tuvo dificultades para encontrar canciones que “encajaran” con la sensación del álbum, y muchos productores dejaron pasar la oportunidad de contribuir al proyecto homónimo de Houston. A medida que pasaba el tiempo, músicos notables como Jermaine Jackson, Narada Michael Walden, Kashif y Michael Masser ofrecieron sus habilidades de producción, y Houston pudo comenzar a grabar un álbum que finalmente contendría tres singles número 1, ganaría cinco nominaciones al Grammy y alcanzar el título de “clásico” a los ojos de los fanáticos y críticos por igual.

El proyecto de estudio de 10 pistas se lanzó el 14 de febrero de 1985 y recibió una respuesta comercial lenta. Fue el rango vocal y el boca a boca trascendentes de Houston lo que eventualmente llevó a Whitney Houston al puesto número 1 en las listas estadounidenses. El primer sencillo del álbum, “Thinking About You”, es una alegre serenata a un amor incierto, que difiere del sonido de “You Give Good Love”, diseñado para impregnar la demografía afroamericana. Sus últimos tres sencillos: “Saving All My Love for You”, “How Will I Know” y “Greatest Love of All”, todos llegaron a la cima del Billboard Hot 100.

Jermaine Jackson, que produjo e interpretó “Nobody Loves Me Like You Do” y “Take Good Care of My Heart”, y Teddy Pendergrass, que cantó en “Hold Me”, fueron los únicos dos artistas que aparecieron en el álbum por separado de Houston Desafortunadamente, sus colaboraciones provocaron controversia cuando Houston fue rechazado por una nominación al Mejor Artista Nuevo en la 28a Entrega Anual de los Premios Grammy. Debido a que ella adivinó el álbum de Jackson el año anterior (uniéndose a él en “Take Good Care of My Heart”), y su dúo con Pendergrass apareció en su álbum de regreso de 1984, la Academia de Grabación excluyó a Houston de la consideración de “Nuevo Artista”.

Sorprendentemente, el sonido que Clive Davis imaginó para Whitney Houston se encontró con una reacción agridulce de los críticos tras su lanzamiento. Don Shewey de Rolling Stone declaró que Whitney tenía “una de las voces más emocionantes en años”, mientras que otros sugirieron que varias de las canciones en el álbum no podían mostrar adecuadamente su talento vocal. Unos meses más tarde, en una entrevista con MTV, un crítico leyó a Houston un extracto que decía que su voz estaba demasiado pulida para desperdiciarla en “clichés pop”. “No entré al estudio con ganas de hacer un álbum pop”, respondió Houston con su radiante sonrisa y su encanto de chica de al lado. “Entré al estudio con ganas de hacer buena música”.

El éxito comercial de su debut se debió en parte a su conexión con los oyentes de pop y R&B, junto con su atractivo en muchos grupos demográficos diferentes. Lucharía con la aceptación de la comunidad de R&B a fines de los años 80 debido a la pretendida “blanqueada” de su música, cuando irónicamente, Whitney Houston ayudó a llevar el género a un público más amplio del Top 40. Esto permitió a los artistas subsiguientes mantener un sonido central de R&B que aún podía impregnar el mercado pop. En el pasado, los críticos intentaban separar al artista del álbum, cuando uno no podía existir sin el otro. El debut había establecido a Houston como un talento demasiado convincente para ignorarlo.

“Cuando lo tienes, es como si Dios dejara su mano sobre tu hombro por más tiempo que todos los demás”, explicó el megaproductor Quincy Jones en una entrevista con CBS en 2012. “Ella tiene algo que viene desde el fondo: es una combinación de emoción increíble, pero también el instrumento que puede transmitir esa emoción “.

En los años que precedieron a su prematuro fallecimiento, Houston había llegado a ser conocida tanto por su éxito como por sus fracasos. Una figura carismática a la vista del público y una de las cantantes más creativas del mundo, también se podría haber dicho que era una de las más problemáticas. En su apogeo, había una cierta percepción que el mundo tenía sobre lo que significaba ser una superestrella. Inaccesibilidad, misterio, infalibilidad, perfección: todos los rasgos de la persona preparada para el estrellato. Houston, sin embargo, luchó con la adicción y el abuso. Su capacidad impecable dentro de la cabina de grabación era un marcado contraste con la vida que vivía fuera de ella. No era un enigma inalcanzable como muchos de los artistas populares de los años 80. Whitney Houston era identificable y humana, como todos los demás.

“The Voice”, como Houston fue tan cariñosamente conocida a lo largo de su carrera, fue lanzada a la fama mundial por su debut homónimo. Su legado cambiaría el panorama de la música popular, y también cambió la percepción común del sonido, el aspecto y la sensación de la estrella del pop tradicional. Treinta y cinco años después, Whitney Houston sigue siendo uno de los álbumes de mayor éxito comercial de la década de 1980 y una grabación primordial que irradiaba excelencia vocal en todos los sentidos de la palabra.

Pistas esenciales: “Salvar todo mi amor por ti”, “Cómo lo sabré” y “El amor más grande de todos”

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