El Lowdown: Después de un año completo de ver a NCT 127 interpretar la versión en inglés de “Highway to Heaven”, que es increíble pero, como “Superhuman” también estuvo allí, por enésima vez en diferentes programas de televisión, múltiples conciertos ofrecidos por estaciones de radio , e incluso el Desfile del Día de Acción de Gracias de Macy's y el Festival Global Citizen, el conjunto de K-pop finalmente regresó con nueva música. Después de haber lanzado varios EP desde su lanzamiento en 2016, NEO ZONE marca el segundo álbum de larga duración del grupo. Con el EP We Are Superhuman del año pasado y sus singles, “Superhuman” y “Highway to Heaven”, el grupo multinacional se apoyó en sonidos más funk y electropop que mostraban un lado más vibrante. Y aunque todavía está presente en algunos de los cortes del álbum, NEO ZONE es NCT 127 volviendo a lo que primero atrajo a los fanáticos y expandiendo lo que hacen bien.

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El bueno: NEO ZONE es NCT 127 en su mejor momento. Marca todas las casillas cuando se trata de tocar sus fortalezas, que incluyen versatilidad vocal, una selección diversificada de jams de hip-hop y R&B, y darles a los fanáticos un momento divertido y divertido. El sencillo, “Kick It”, saca a NCT 127 del brillo de sus últimos dos singles y lo devuelve a la oscuridad de las canciones himnas como “Cherry Bomb” y “Limitless”. También es la primera vez que el grupo mezcla cualquier tipo de influencia del metal en su paisaje sonoro que dobla el género. Desde la guitarra afinada y modulada por voz hasta las melodiosas y mantecosas voces hasta los versos de rap contundentes, la pista tiene tantos giros y vueltas de género que no sabes dónde terminarás en ningún momento: en la verdadera moda K-pop. El oscuro énfasis del hip-hop también se revisa en “Sit Down!”, Un desafiante momento vocal de R&B, y “Mad Dog”, una loca producción de Hitchhiker, en la que Mark y Taeyong contribuyeron a la escritura de la letra.

Una de las mayores fortalezas de NCT 127 son sus colores y tonos vocales, que logran eficientemente pistas fuertemente influenciadas por R&B y armonizan perfectamente. Aunque más de la mitad de las pistas en NEO ZONE son R&B, existen dentro de un espectro. El álbum de apertura, “Elevator”, es un pop dance de ritmo medio que se siente bien con estilos de R&B de finales de los 90 y la canción más divertida del álbum. Para “Not Alone”, los miembros adoptaron un enfoque mucho más minimalista y confiaron en sus habilidades vocales. Producida por The Stereotypes y coescrita por Taeyong, Mark y Johnny, “Love Song” está llena de actitud y alma y presenta un coro interpretado por todo el equipo, algo atípico en K-pop pero una habilidad que NCT 127 ha dominado . “Dreams Come True”, lanzado en enero, es un retroceso nostálgicamente cómico a la estética visual y sonora de las baladas de la banda de chicos R&B de los 90.

Mejor conocido por sus intrincadas coreografías y sonido pop-hip-hop, NCT 127 en realidad tiene algunos de los vocalistas más fuertes entre los grupos de K-pop más jóvenes. Taeil, Doyoung, Jaehyun y Haechan hacen la mayor parte del trabajo pesado en canciones como la impresionante “White Night”. En “Day Dream”, las voces son tan etéreas como la canción en sí, y aún más armonizan en la trampa “Not Alone”.

“Elevator” es la apertura perfecta porque establece el tono para todo el álbum. Claro, NEO ZONE tiene sus momentos intensos, comenzando con el sencillo y considerando todas las canciones de R&B, pero cuando se trata de eso, está destinado a ser una experiencia divertida para los fanáticos. Escrito por Bazzi, “Boom” está despojado del brillo de una producción de K-pop, pero es una melodía dulce que fácilmente podría obtener una versión en inglés a la “Highway to Heaven”. NCT 127 también canaliza su entrañable cursi en “Pandora’s Box”, también escrita por Taeyong, Mark y Johnny, e incluso tiene un concierto con “Love Me Now”.

El malo: Aunque cada canción en NEO ZONE como un tema independiente es estelar, como parte de una pieza más grande carece de cohesión. Las transiciones entre canciones son inexistentes y a menudo son difíciles, como intercalar el gran y ruidoso “Kick It” entre el poppy “Elevator” y “Boom”, que comienza con una guitarra acústica y el canto de rap de Mark. Después del interludio, las pistas se agrupan simplemente por género: las dos canciones de hip-hop son seguidas por las dos canciones con “amor” en los títulos, y se cierra con tres baladas consecutivas.

El veredicto: En NEO ZONE, NCT 127 mostró que ya no son novatos sino artistas bien experimentados que han encontrado y definido su identidad sonora. Desde las actuaciones vocales de los miembros hasta la producción realizada por colaboradores de clase mundial, NEO ZONE destaca por su originalidad. En un momento en que los límites de cómo suena la música pop se vuelven cada vez menos claros, es reconfortante saber que en algún lugar del mundo, nueve chicos presentan su electropop, R&B, hip-hop híbrido como su versión. Puede que NCT 127 todavía no sean los jugadores clave en el espacio pop al que apuntan, pero como orgullosos proveedores de K-pop fuera de Corea del Sur, están liderando la conversación.

Pistas esenciales: “Ascensor”, “¡Siéntate!” Y “Ámame ahora”

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